此外,據美國太空基金會2015年發布的統計數據,在2010年至2014年間,全球太空業保持每年6%到7%的穩定成長,其經濟總量達到3300億美元,其中約76%來自商業太空領域。由此可見,商業太空正成為推動全球太空經濟發展的引擎。

美國SpaceX公司「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭17日上午從加州范登堡空軍基地升空。(美聯社)

— Jeff Bezos (@JeffBezos) January 17, 2016同樣對太空探險與旅行事業野心勃勃的網路零售業龍頭「亞馬遜」(Amazon.com)創辦人貝佐斯(Jeff Bezos),則是在推特上為SpaceX加油打氣。貝佐斯的航太公司名為「藍源」(Blue Origin),和馬斯克頗有瑜亮情結,過去兩人不時相互奚落、潑冷水,這回貝佐斯倒是風度十足。



SpaceX去年12月首次成功實現在陸地平台對「獵鷹9號」火箭第一節的回收,但是前兩次海上回收嘗試均以失敗告終。這項火箭回收技術如果成功,可望大幅降低太空船與人造衛星發射成負債整合本,讓平價太空旅行成為可能。

據專家估算,目前一次性使用運載火箭將1公斤物品送入太空要花費1至2萬美元。「獵鷹9號」藉由優異的總體設計,近地軌道發射報價約6000萬美元,相當於每公斤酬載4600多美元。如果能回收第一節火箭並重複使用,還可使成本再降低80%。如能回收第一節和第二節,更能節省98%的成本。



SpaceX的海上浮動平台(SpaceX)



獵鷹9號(Falcon 9)火箭(SpaceX)

但是,回收運載火箭不等於能重複使用,重複使用也不等於省錢。因此必須研製出類似普通飛機發動機那樣可往返天地、重複使用的火箭發動機,每次回收後的維修成本和時間必須很少,且至少能用10次以上才划算,這是極大的挑戰。



第三度嘗試之後,馬斯克在推特上自我解嘲:「至少這次我回收的比較大塊!」

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Well, at least the pieces were bigger this time! Won't be last RUD, but am optimistic about upcoming ship landing. pic.twitter.com/w007TccANJ

— Elon Musk (@elonmusk) January 17, 2016信用貸款




但這次發射任務真正的好戲才要上演:第一節火箭要轉向重返地球,瞄準太平洋上的一座無人海上浮動平台,利用發動機推力緩緩降落,日後可再次用於發射。

美國SpaceX公司「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭17日上午從加州范登堡空軍基地(Vandenberg Air Force Base)升空,搭載美歐合作的「Jason-3」海洋觀測衛星。美國航太總署隨後確認,火箭第一節與第二節成功分離,第二節成功將衛星送入軌道。

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